El Salvador: $5 millones han costado arbitrajes por minería

El Salvador tiene una demanda en curso presentada por Pacific Rim y una que fue desestimada por el CIADI. El arbitraje pendiente exige, además, que el país pague al menos $77 millones.
Escrito por Keny López. Lunes, 16 enero 2012
La Prensa Gráfica

Defenderse de dos arbitrajes por no conceder permisos de explotación minera le ha costado al país un poco más de $5 millones en un período de dos años y medio.

Las empresas Pacific Rim y Commerce Group interpusieron dos demandas distintas contra el Estado salvadoreño entre junio y agosto de 2009 ante la Secretaría del Centro Internacional de Arreglo de Diferencias Relativas a Inversiones (CIADI) –una dependencia del Banco Mundial– argumentando que no había una base legal para la denegación de los permisos y procedieron a demandar el país bajo los términos del Tratado de Libre Comercio entre EUA y Centroamérica-República Dominicana (CAFTA).

Se cobijan bajo la sombrilla del artículo 19 de la ley minera del país, aprobada en 1995, que establece que la licencia de exploración “confiere el derecho exclusivo de solicitar la concesión respectiva”.

Esta ley fue concebida para fomentar la actividad económica de la minería. Sin embargo, la administración presidencial anterior y la actual han reiterado que no avalarán la explotación minera.

En el caso de Pacific Rim, de acuerdo a la información proporcionada por las partes al tribunal arbitral, los costos de la compañía en la defensa de las dos objeciones interpuestas por El Salvador (sin incluir la preparación de la demanda) han sido de aproximadamente $4.4 millones. Los costos totales de El Salvador han rondado los $4.3 millones.

La compensación que pediría la empresa, de capital canadiense y que está demandando a través de una subsidiaria en Estados Unidos, es, como mínimo, de $120 millones (cantidad que Pacific Rim alega representa la reducción del valor de sus acciones) o, alternativamente, exigiría los $77 millones que dice haber invertido en El Salvador, más una cantidad todavía no especificada —pero que fácilmente llegaría a varios cientos de millones— en concepto de lucro cesante.

Pacific Rim le ha apostado a El Dorado, un proyecto de explotación de minas ubicado en el departamento de Cabañas, de donde extraería alrededor de un millón de onzas de oro y un tanto más de millones de onzas de plata.

En el arbitraje de Commerce Group, los costos totales de El Salvador se estiman en $800,000 en la etapa de la objeción preliminar interpuesta por el Estado, según los documentos presentados al tribunal. Mientras que la empresa estadounidense desembolsó alrededor de $230,000, ya que utilizó sus propios abogados.

En sus alegatos, Commerce Group exigía una compensación por $100 millones, además de la restitución de los permisos ambientales revocados, sin los cuales la minera no puede operar la concesión de explotación que ya le había sido otorgada en las minas San Sebastián (La Unión) y San Cristóbal (San Miguel) para extraer oro y plata.

Casos aún sin final

En marzo de 2011, el tribunal del CIADI desestimó el arbitraje de Commerce Group contra El Salvador, argumentando que la disputa no se encontraba dentro de su jurisdicción y competencia, de conformidad con el CAFTA.

En julio de ese mismo año, la compañía pidió una anulación; no obstante, esta no ha prosperado por falta de recursos. Luis Parada, uno de los abogados de la firma que defiende a El Salvador, explicó que el CIADI solicitó un anticipo de $150,000, que debe ser aportado por la parte que pidió la nulidad.

“Commerce Group informó que no tiene fondos y se preguntó a El Salvador si podía pagar el costo, pero nosotros hemos dicho que este es un procedimiento sin ningún mérito”, afirmó Parada.

El procedimiento está suspendido desde diciembre, pero si en seis meses no prospera el caso, el CIADI lo suspende definitivamente, sostuvo el abogado.

El caso de Pacific Rim aún está en curso, y en cuestión de procedimientos, aún está en sus inicios, afirma Parada. Normalmente, un arbitraje de este tipo demora entre tres y cinco años. En su sitio web, Pacific Rim afirma que se está batallando por tener los permisos de explotación en El Salvador.

En este arbitraje, cada parte ha solicitado al tribunal que, si falla a su favor, incluya en el laudo que la otra parte tiene que reembolsar los gastos legales de la parte ganadora. Pero esa decisión quedaría a discreción del tribunal.

Actualmente en el país hay 23 solicitudes de exploración (para verificar si hay oro) y tres de explotación (para extraer el metal) que están en espera.